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楠瀬直木監督率いるリトルなでしこ、アジア制覇へ挑む。

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今日、U-16女子選手権の初戦を迎えるリトルなでしこ。タイでも、ウルグアイでもこの笑顔が見たい。

西森彰=文・写真

9月10日(日)にAFC U-16女子選手権が開幕した。楠瀬直木監督率いるU-16日本女子代表=リトルなでしこが、FIFA U-17女子ワールドカップ ウルグアイ大会の出場権、そして、アジアの頂点を目指す。

2世代前のチームが、現・INAC神戸レオネッサの杉田妃和らを擁してU-17女子W杯優勝。1世代前のチームも、浦和レッズレディースの長野風花らを中心にまとまりをみせて決勝に進出、PK戦で負けたものの銀メダルを獲得している。しかも、杉田、長野と2大会連続で日本の選手がU-17女子W杯のMVPに選出。この世代で、日本の活躍は目をみはるものがある。

前回は、先発メンバーを入れ替えながら、「レギュラーなき準優勝」に導いた楠瀬監督。指揮官の目から見て、今回のメンバーはどう映るのだろうか。

「ちょっとおとなしいな。自分たちで『勝ちたいからこうやる』『負けたくないからこうやる』とやってほしいんですが、おとなしいので私たちの指示を待ってしまうところが気になりますね。(声の部分も)物足りない部分があります。自分たちでチャンスを無にしてしまわないように頑張らせなきゃいけない」

育成年代のチームだから結果にこだわり過ぎるのは良くないが、さらに広い世界での戦いを経験するためには、アジア予選は突破しなければならない。チームの仕上がりはどうなっているのか。

「比べていいものかどうかはわかりませんが、アジア予選を迎えるタイミングが前回は10月、今回は9月。その日程差の分だけ、完成度が足りていない気がします。攻撃と守備のバランス、チームとしてやろうというところが、ようやく見えてきたかなと言う感じになったのが、(8月中旬の)キャンプ最終日。前回は、こうなってから、何試合か揉んでいけたんです」


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今回のチームの核となる松田紫野(日テレ・メニーナ)。ビルドアップのカギを握る。


去る、先月22日にアジア予選に臨むメンバーの発表後、最後の国内キャンプを静岡県内で終え、9月5日に日本を出発。開催地のタイで、チーム力アップの作業にとりかかっている。重要な初戦は今日、9月11日(月)、相手はオーストラリアだ。

「初戦がオーストラリア。どこまで力を入れてきているのか情報は少ないが、パワー、スピードはあると思いますので、そこに向けてキャンプをしてきました。具体的な対策というよりも、自分たちの力を発揮していいスタートを切れるようにしていきたいと思います」(楠瀬監督)

高さでオーストラリアと渡り合える、神谷千菜(聖カピタニオ女子高校)の戦線離脱は痛いが、追加招集した岩井蘭(JFAアカデミー福島)を含めたメンバーで、勝ち点3をとってくれると信じたい。

グループリーグはA、Bの4チームずつの構成で上位2チームが準決勝へ進出する。日本と同じグループBに入ったのは、オーストラリア以外に、バングラデシュと北朝鮮だ。バングラデシュは、今年になってから、2回、堺でキャンプを張って、チーム強化に努めてきた。そして、北朝鮮は、前回のチームがアジア予選、本大会で3度対戦し、一度も勝てなかった最大のライバルだ。

「バングラデシュはおそらく、欧州のコーチがスタッフに入っていると思うが、組織的な、いいチームになっている。前線にスピードのある選手もいる。北朝鮮は、正直、今回のチームも強い」(楠瀬監督)

グループリーグを突破すれば、来年開催されるU-17女子W杯ウルグアイ大会への出場権を賭けた戦いが待っている。1日早く開幕したグループAは、韓国、中国、タイ、ラオスの4国が入っているが、初戦を引き分けた韓国、中国が、ラオスを下したタイを最終的には退けてくると予想される。中国は、夏の遠征で対戦し、2対2のスコアで引き分けている。日本戦になるといつも以上に力を発揮する韓国も、もちろん侮れない相手だ。


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2回目のAFC U-16女子アジア選手権に臨む、楠瀬直木監督。


「去年のU-17女子W杯で準優勝。アジアでも準優勝だったので、優勝を目指す。最大の目標は女子W杯へ出場するための3位以内の確保。選手たちを世界大会に連れて行って、その先のU-19、なでしこジャパンと伸ばしていきたい」(楠瀬監督)

苦しいアジア予選を突破し、ロシア行きを決めたハリルホジッチ監督と男子日本代表=SAMURAI BRUEに続いて、楠瀬監督とリトルなでしこの面々も、ウルグアイへの切符を持ち帰ってくれるはずだ。

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