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レギュラーシリーズ優勝の行方は?(1)

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文/西森彰  写真/金子悟


 2014プレナスなでしこリーグもレギュラーシリーズの最終節を迎える。17試合を終えて勝ち点35の浦和レッズレディース、34の日テレ・ベレーザ、33の岡山湯郷Belle。そして湯郷ベルを下して勝ち点を32に伸ばした4位アルビレックス新潟レディースまでが、優勝の可能性を残す。INAC神戸レオネッサの独走が続いていたここ数年とは比べ物にならない混戦でのフィナーレだ。

 このあと、レギュラーシリーズの到達順位に応じた勝ち点ハンデを加えた、いわゆるポストシーズン方式の「エキサイティングシリーズ」が組まれている。これを制したチームが今年度の女王ということになるが、昨年までのリーグ戦と同じ18試合を戦ったレギュラーシリーズのチャンピオンチームも、大いに称えられていい。


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 8月16日(土)の18時、まず追いすがる2、3位チームのゲームがキックオフする。

日テレは、序盤戦の出遅れが嘘のように持ち直してきた。第5節から第7節まで3連敗。チーム創設以来初めての4連敗にリーチがかかった頃は寺谷眞弓監督も「今年初めてやった子たちならわかるけれど、昨年、やれたことすらできていない。それが理解できないし、本当に情けない」と厳しい言葉を口にしていた。

 ターニングポイントになったのは第8節。アウェーでI神戸戦から奪った勝ち点3。「中断期間に徹底して走らせる」(寺谷監督)と宣言していた鬼軍曹の荒療治も効いたようだ。ここから一気に白星を6つ並べて、3位に浮上。第9節の吉備国際大学Charme戦から、第17節の同じ組み合わせまで9試合で僅か2失点。前述のI神戸戦を加えて10戦無敗。指揮官が選手に高いものを求めるのも、それだけのポテンシャルがあるからだ。

 ここまで17試合で33得点はリーグ最多得点。得点者が誰かひとりに偏ることなく、若手とベテランのバランスもいい。トップ下の籾木結花、阪口夢穂、原菜摘子のダブルボランチが織りなす関係は良好。寺谷監督も、このトライアングルに自信を持っている。

「長谷川(唯)がケガでできなくなった後、同じことをできる選手を考えた時に選択したのが籾木でした。あの3枚のコンビネーションは、他のチームにはないものを作り出せる力があるし、ウチのストロングポイントだと思っています。まあ、(連敗中の)あの状態から、他力とは言え、優勝の可能性を残して戦えているというのは幸せですね」(寺谷監督)


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 昨オフに選手が大量に退団した湯郷ベルは、開幕戦の岡山ダービーで辛勝。続く、第2節のジェフユナイテッド市原千葉レディース戦で大敗と、仕上がりの遅れがモロに出た。大幅に入れ替わった最終ラインは不安定で、最悪、降格争いも想起させた。

 これを救ったのが、最後の砦になるGK福元美穂。先日のアジアカップを見ればわかるとおり、的確なコーチングの持ち主で、急造の最終ラインでもそれなりのパフォーマンスへ導ける。他の選手も「前の試合でできたこと、できなかったことを次の試合までに整理したい」と週中のトレーニングで課題と向き合い、同じ間違いを繰り返さない。

 シーズン途中に加入した中田麻衣子、髙橋佐智江を加えても18名。なでしこリーグ最少の選手数は、チームとしての方向性を共有しやすいメリットもある。その結果、チャレンジリーグからの移籍選手や、大卒ルーキーがスターティングメンバーに名を連ねる選手構成で、優勝争いに参加。サッカーがチームスポーツである限り、個々の選手の肩書が絶対的な戦力差ではないことを証明した。

 中野真奈美と今季加入した浅野未希の両SHが、左右からえぐる形がひとつ完成し、松岡実希、有町紗央里の2トップへのつなぎ方にも幅ができてきた。彼女らを使う、宮間あやも「チームの得点に9割以上絡みたい」。攻撃については、昨年以上とも言える。今季も、第16節までの1点差ゲーム5試合を全てモノにする勝負強さで、2位をキープしてきたが、前節、新潟に0−1で痛恨の敗戦を喫し、3位に後退したが、まだ優勝のメは残っている。


 日テレは、自分たちを知り尽くす、松田岳夫監督のASエルフェン埼玉とのアウェー戦。湯郷ベルは吉備国大との岡山ダービー。どちらも勝って、浦和(湯郷ベルは日テレも)の取りこぼしに望みをかける。

 なお、同日、行われるもう1試合、ジェフユナイテッド市原・千葉レディースと、ベガルタ仙台レディースのゲームは、上位リーグ進出=なでしこリーグ残留を賭けた直接対決。勝たなければいけないジェフLがホーム、引き分けでもいいベガルタがアウェーというのも、興味深いシチュエーションだ。

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