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高い完成度を誇る中国。韓国とともにグループAを突破。

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西森彰=取材・文・写真

U-16女子アジア選手権 タイ2017はグループAの最終戦が行われ、中国がタイを6-1で降して2勝1分け。ラオスを破って、同じく勝ち点7に伸ばした韓国と共に準決勝に進出した。中国、韓国は、既に2連勝でグループB突破を決めている日本、北朝鮮と、たすきがけで対戦する。

初戦の韓国戦を2-2の引き分けでスタート。続くラオス戦に7-0と大勝し、引き分けでも準決勝進出が決まる立場で、地元・タイとのゲームに臨んだ。育成年代強化にも力を入れるようになってきた中国は、トップにつながる女子のU-19年代では、アジア選手権の開催を続けている。

昨年のリオ五輪予選では、なでしこジャパンを破り、オーストラリアと共に久しぶりの五輪出場を果たしたが、こうした努力が実を結んだ結果と言えなくもない。今大会に臨んだチームは、(正式な選手データの発表はないが)長身の選手が目立っており、将来的に自分たちよりも大きな欧米の選手と伍してやれる体格の持ち主を選んだのかも知れない。

前半6分にコーナーキックからOU YIYAOが得点を奪うと、30分にもコーナーキックから相手ゴール前で生まれた混戦の中にOU YIYAOが潜り込んで2点目を奪った。35分にもライン裏に抜け出した8がGKと交錯したこぼれ球をYANG QIANが決めて3点目。早々に試合を決めたかに見えた。

バックスタンドの一角に陣取った「タイランド、タイランド、ウィー、アー、タイランド!」という声援に後押しされ、タイも健闘を見せた。アップセットの可能性が見えたのが、後半の立ち上がり。早々に訪れたピンチをしのぐと、降り出した雨を味方につけて、攻勢に出る。そして49分、左サイドで仕掛けたPATTARANAN AUPACHAIのチャンスメークから、最後はハーフタイムに投入されたPLOYCHOMPOO SOMNONK が、ニアサイドを破るシュートで1点を返した。

沸き上がるスタジアム。直後にもPLOYCHOMPOO SOMNONK は、ゴール正面で中国DFに競り勝ち、GKと交錯しながらシュートを放った。これが、ポストの脇をかすめるように、わずかに外へはずれたのだが、ここで1点差にしていたら、試合はさらに盛り上がったことだろう。雨が止んだ後、中国の反撃にさらされて2失点。65分過ぎから、強いスコールがピッチを襲うと、スタジアムの期待も高まったが、すぐに6点目を奪われて万事休した。

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タイは、韓国、中国に敗れてグループリーグで姿を消した。「前半は守備的に戦い、後半勝負」というSARAWUT SUKSAWANG監督のゲームプランは妥当だったし、実際、それがハマりかける部分もあった。

また、地の利も活かしていた。多少、強引な物言いをすれば、トータルスコアでは大差をつけられたが、雨の降っていた25分間に限れば1-1。体格で上回る中国を相手にしたハードコンタクトでも、タイはヒケをとらなかった。もちろん、中国の選手に「準決勝以降を考えてもケガだけはしたくない」という気持ちはあったはずだが、濡れたピッチコンディションへの対応力でタイが上回っていたのも事実だ。

男子のワールドカップ予選でも、ホームでは健闘していたタイ。「(アジアのトップレベルに追いつくためには)テクニック、フィジカルをはじめ、いろいろ必要なものがある」とSARAWUT SUKSAWANG監督。スタジアムで最後まで声援を送り続けたサポーターのためにも、アジアの列強入りが待たれる。

勝った中国は、5点差での勝利でグループA1位の座を手にした。「スコアではなく内容が問題。そして、ここから先が重要」とGAO HONG監督は、勝って兜の緒を締めた。

この日の6点の内訳は、コーナーキックから2点、中央突破から2点、そしてサイドを起点に2点。フォーメーションも基本の4-4-2だけではない。時間帯によっては、サイドバックのXU TING 、LI YINGHUAを上げ、両センターバックの間にボランチのSHEN MENGYUが落ちた3バック。選手同士の位置を変えての4-3-3も見せた。付け焼刃というレベルではなく、ほとんどの選手が複数の役割をこなすことができるようだ。

GAO HONG監督は、初戦の韓国戦から、このタイ戦まで3試合連続で同じスターティングメンバーを起用している。連携の良さは、固定メンバーで戦うことで生み出されている。育成年代のチームとしては高い完成度を誇り、準決勝以降で対戦の可能性を残すリトルなでしこにとっても、侮れない相手と言えるだろう。


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